Retablo de la Iglesia de San Esteban (Ábalos)

“Ábalos, tiene 140 vecinos, 598 habitantes. Su iglesia, dedicada a San Esteban Proto-mártir, es de una nave magnífica, y según su gusto arquitectónico parece del siglo XV, aunque la fachada y adornos de la puerta principal son de un gusto gótico mucho más antiguo”. Así describe en 1829 Sebastián de Miñano esta Iglesia  en el Diccionario Geográfico-Estadístico de España y Portugal.

En la visita  debemos fijarnos en primer lugar en la portada sur,  datada a finales del siglo XV, de autor desconocido, realizada en estilo  Reyes Católicos. El tipo de portada se denomina “antecapilla”, ya que forma como una capilla exterior protegida por un arco. Destaca la ornamentación trilobular sobre la puerta, que significa la Trinidad. El mal estado de los laterales de la portada no permite conocer quiénes son los santos representados.

En el interior nos encontramos con una construcción de una nave, dividida en tres tramos y cabecera; con capillas laterales de poca profundidad. A esta nave central se fueron añadiendo posteriormente capillas, sacristía, presbiterio, el arco triunfal de la portada sur, la torre.

El retablo mayor de San Esteban es una obra renacentista. Durante el segundo tercio del siglo XVI se produce un espectacular desarrollo del arte renacentista en toda la diócesis. Junto a los talleres burgaleses y vallisoletanos, se produce la llegada de escultores extranjeros atraídos por las facilidades existentes en la península, que se instalaban primero en Bilbao y tras un tiempo solían dirigirse hacia el interior. Esto ocurrió con el taller de los hermanos Beaugrant.

Estos maestros traerán un renacimiento teñido de goticismo, lo que le hace de alguna manera más fácilmente asimilable a la tradición escultórica de una zona no demasiado al corriente de los avances artísticos.

Guiot de Beaugrant, se instala en Bilbao entre los años 1531 y 1533. Paralelamente a la realización de su obra en Vizcaya, se traslada, a la Rioja Alta. Se le atribuye a él el Retablo de Ábalos y la colaboración en el de San Vicente de la Sonsierra. Trabaja también en el retablo de Elvillar (localidad donde parece que fallece entre 1549 y 1550). Sus hermanos Juan y Mateo se harán cargo probablemente de las obras de Guiot a su muerte. Está documentada también la participación de otros autores ajenos al taller de los Beaugrant.

Se trata de un Retablo de grandes dimensiones de desarrollo vertical y adaptado a la cabecera de la iglesia. Elementos horizontales son un banco, tres cuerpos y los remates de cada calle, destacando el de la calle central  con un templete rematado por un Calvario.

Los componentes verticales son tres calles y cuatro entrecalles que se proyectan hacia el exterior. La calle central, como sucede en otros retablos de Beaugrant, presentan un extraordinario desarrollo, tanto en anchura como en verticalidad.

En el coro alto se conserva una sillería  con tracerías flamígeras de fines del XV, y las tres centrales del XVIII con el escudo del convento de La Estrella (San Asensio) de donde procede tras la desamortización de Mendizábal.

Hay otro elemento emblemático de la iglesia, la torre inspirada en la de Santo Tomás de Haro y con los mismos componentes que se repetirán en otras torres posteriores. Se realiza entre los años 1735 y 1740.

El día 3 de agosto, se celebra San Esteban Protomártir, patrón de la localidad de Ábalos, con misa, danzas, verbenas y variados actos festivos como la ya tradicional “manchada” que consiste en un recorrido por las calles, manchándose de vino.

El retablo dispone de un sistema audiovisual de interpretación que permite  descubrir algunos de los detalles más importantes.

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